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1937년 그는 뇌의 표면 전체에 걸쳐서 뇌의 전기적인 활동을 한번에 계측할 수 있다면 인체의 생리적인 변화를 기록할 수 있다고 생각한다. 하지만 그것을 실행에 옮기기에는 그의 뇌에 대한 지식이 너무나 부족했다. 결국 릴리는 다트머스대학의 의학부에 다시 입학한다. 그리고 이 대학에서 의학박사 학위를 받는다.

 

이 대학에서 릴리는 자신의 일생에 크나 큰 영향을 준 스승을 만나게 된다. 그는 호흡기 전문의 캐스버크 바젯 박사였다. 박사가 릴리에게 준 교훈을 이러 했다. “의학 연구자는 우선 자신의 몸으로 실험을 해야만 한다, 그렇지 않으면 환자나 실험 자원자를 상대로 할 때 어떻게 실험하면 좋은가를 도저히 알 수 없다.”

 

내 몸이야말로 나의 실험실

 

이 교훈으로부터 릴리는 내 몸이야말로 나의 실험실이라는 신념을 갖게 되었다. 그리고 그의 모든 연구는 이러한 신념하에 전개된다. 두개골을 절개한 채 뇌의 각 부분에 전극을 꽂고 실험을 거듭하던 릴리는 자기의 뇌를 대상으로 하여 똑같은 실험을 하려고 하였다. 그러나 이러한 방법이 뇌에 치명적이라는 것이 밝혀져 어쩔 수 없이 포기할 수밖에 없었다.

   

1950년대 릴리는 원숭이 뇌에 여러 개의 전극을 꽂은 뒤에 전기로 자극을 해 보았다. 원숭이가 어떻게 반응하는지를 조사하여 뇌의 기능 지도를 작성하려 했던 것이다. 펜필드가 사람을 대상으로 실시했던 연구와 비슷했다.

 

거듭된 릴리의 연구에 의해 원숭이의 희로애락 등의 정동을 관장하는 중추가 발견된다. 숫컷 원숭이의 경우는 묘하게도 발기중추, 사정 중추, 오르가즘 중추가 각기 별개로 존재한다는 것을 알 수 있었다. 즉 오르가즘 중추를 자극하면 원숭이는 발기와 사정없이도 오르가즘에 도달할 수 있는 것이다.

 

릴리는 전기 자극 장치를 원숭이에게 주고 마음대로 누르게 했다. 그랬더니 원숭이는 3분마다 스위치를 눌러대며 16시간 동안 오르가즘을 즐겼다. 그리고 8시간을 내리 뻗어 자더니 일어나자마자 다시 스위치를 누르기 시작했다고 한다.

 

릴리의 연구는 정보기관의 최대의 관심사였다


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이러한 연구를 찍은 비디오를 본 미국의 모든 정보기관들이 릴리에게 브리핑을 요구한다. 이러한 연구에 군이 주목하지 않을 리 없었던 것이다. 뇌를 자극하여 동물의 행동을 통제할 수 있다는 것은 군사적으로 대단히 유용했기 때문이다.

 

가령 뇌에 전극을 꽃은 노새에 폭탄을 싣는다. 게릴라들이 좋아할만한 물건과 함께 싣는 것은 물론이다. 그리고 산악지대에 은거하고 있는 게릴라 본부를 향하게 한다.


노새를 보고 뜻밖의 횡재에 환호작약하는 게릴라들 앞에서 폭탄을 터뜨린다. 릴리의 자서전 격인 사이언티스트를 보면, 정보기관의 비밀연구소들은 릴리의 연구방법을 이용해서 노새를 이런 식으로 사용하는 연구를 완성시켰던 듯하다.

 

릴리의 연구는 일찌감치부터 군과 정보기관의 주목을 받았다. 지난번에 말했던 정보기관의 음모를 그린 영화들은 어느 정도 사실에 근거하고 있는 것이다. 그의 연구가 군사적인 목적에 이용되는 것을 막기 위하여 릴리는 늘 고민했다. “사이언티스트에는 릴리가 자신의 연구가 군사적인 목적에 사용되는 것을 막기 위하여 얼마나 고심했는지가 잘 나타나 있다. 그가 훗날 버진 아일랜드에 연구소를 세우게 되는 것도 군대의 주목을 피하기 위해서였던 것이다.


뇌의 연구만으로는 부족하다

 

뇌의 연구를 거듭하던 릴리는 뇌의 연구만이 아니라 마음의 연구도 동시에 이루어지지 않으면 인간의 정신을 제대로 파악할 수 없다고 보았다. 뇌의 연구만으로는 무엇인가 부족했던 것이다.

 

감각이 완전히 차단된 상태에서 뇌는 어떻게 기능할까? 외부의 자극이 전혀 없다면 뇌는 과연 어떠한 반응을 보여줄까? 릴리는 이러한 의문을 풀기 위하여 1954격리탱크(isolation tank)”를 개발한다.


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이 탱크는 원래 해군에서 2차대전 때 수중에서의 신진대사를 연구하기 위하여 만들어진 것이었다. 하지만 전쟁이 끝난 후에는 쓸모가 없어져 방치되어 있었다. 릴리는 해군으로부터 이 탱크를 대여받아 개조에 착수한다.

 

시행착오 끝에 릴리는 모든 감각을 차단하는 격리탱크를 완성한다. 이 탱크는 빛과 소리를 완전히 차단하는 장치였다. 탱크 안에는 황산마그네슘을 넣은 용액이 담겨져 있어 자유롭게 물에 떠있을 수 있었다. 중력으로부터도 자유롭게 되어 말 그대로 모든 감각이 차단되는 것이다. 이 탱크 안에 고글을 쓴 채로 누워있다 보면 자연스럽게 변성의식 상태로 접어들게 된다(요즘은 고글을 쓰지 않는다).





 

 

 

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